โดนัลด์ ทรัมป์เปิดฉากเมื่อเดือนพฤษภาคม โดยยกผู้สมัครวุฒิสภาที่ตามหลังในโอไฮโอเข้ารับการเสนอชื่อจากพรรครีพับลิกัน ดูเหมือนว่าจะประสานสถานะผู้นำของประธานาธิบดีคนก่อนก่อนจะขึ้นทำเนียบขาวอีกครั้ง เขากำลังจะสิ้นสุดเดือน อย่างไรก็ตาม ต่อยจากการพ่ายแพ้หลายครั้งที่บ่งบอกถึงสัดส่วนที่ลดน้อยลง

ทรัมป์เผชิญกับความพ่ายแพ้ หลายครั้ง ในการเลือกตั้งขั้นต้นเมื่อวันอังคารเนื่องจากผู้มีสิทธิเลือกตั้งปฏิเสธความพยายามของเขาในการเอาชนะเป้าหมายสูงสุดสองประการในการแก้แค้น: ผู้ว่าการรัฐจอร์เจียและเลขาธิการแห่งรัฐ ซึ่งทั้งคู่ปฏิเสธแรงกดดันพิเศษของทรัมป์ที่จะล้มล้างผลการเลือกตั้งประธานาธิบดีปี 2020 แต่ความพ่ายแพ้ในการแข่งขันของผู้ว่าราชการจังหวัด — มากกว่า 50 เปอร์เซ็นต์ — นั้นน่าทึ่งเป็นพิเศษและทำให้เกิดคำถามว่าผู้มีสิทธิเลือกตั้งของพรรครีพับลิกันกำลังเริ่มที่จะเดินหน้าต่อจากทรัมป์หรือไม่

เกือบเจ็ดปีหลังจากดาราทีวีเรียลลิตี้ที่เคยเปิดตัวสิ่งที่ดูเหมือนจะเป็นการรณรงค์ที่ไม่น่าจะเป็นไปได้สำหรับทำเนียบขาว ขบวนการ “ทำให้อเมริกายิ่งใหญ่อีกครั้ง” ที่ทรัมป์เป็นผู้ช่วยเหลือจะไม่หายไปไหน แต่ผู้มีสิทธิเลือกตั้งมีเสียงพูดมากขึ้นโดยกล่าวว่าอนาคตของพรรคมีมากกว่าทรัมป์

“ฉันชอบทรัมป์มาก แต่ทรัมป์คืออดีต” เดวิด บัตเลอร์จากวูดสต็อก รัฐจอร์เจีย ผู้โหวตให้รัฐบาล ไบรอัน เคมพ์เมื่อวันอังคารที่ผ่านมา และกล่าวว่าการรับรองของทรัมป์ “ไม่” ส่งผลกระทบต่อ “อะไรก็ตาม” ต่อความคิดของเขา

เช่นเดียวกับ Will Parbhoo ผู้ช่วยทันตแพทย์อายุ 22 ปีที่โหวตให้ Kemp ด้วย

“ผมไม่ใช่ทรัมป์จริงๆ” เขากล่าวหลังจากโหวต “ฉันไม่ชอบเขาตั้งแต่แรก กับเรื่องการเลือกตั้งทั้งหมด ฉันก็แบบ ‘เพื่อน ก้าวต่อไป’”

สิ่งหนึ่งที่ Parbhoo ชอบเกี่ยวกับผู้ว่าราชการคนปัจจุบันคือ? “เคมพ์มุ่งเน้นไปที่จอร์เจีย” เขากล่าว

ทรัมป์พยายามที่จะลดการสูญเสียโดยผู้สมัครที่เขาชื่นชอบ โดยกล่าวบนแพลตฟอร์มโซเชียลมีเดียของเขาเมื่อวันพุธว่าเขามี “การรับรองทางการเมืองที่ยิ่งใหญ่และประสบความสำเร็จอย่างมาก” และยืนยันว่าบางเชื้อชาติ “ไม่สามารถชนะได้”

ถึงกระนั้น รูปแบบของการพ่ายแพ้ที่มีชื่อเสียงก็ยากที่จะมองข้าม

หลังจากที่ JD Vance กระโดดจากอันดับสามมาเป็นอันดับ 1 ภายหลังการรับรองขั้นปลายของทรัมป์ในวุฒิสภารัฐโอไฮโอ การเปลี่ยนแปลงก็เปลี่ยนไป การเลือกของทรัมป์ในเนแบรสกาเบื้องต้นสำหรับผู้ว่าการ Charles Herbster แพ้การแข่งขันของเขาหลังจากข้อกล่าวหาโผล่ขึ้นมาว่าเขาคลำหาผู้หญิง

ในไอดาโฮอีกหนึ่งสัปดาห์ต่อมาผู้ว่าการรัฐเอาชนะผู้ท้าชิงที่ได้รับการสนับสนุนจากทรัมป์ ในมลรัฐนอร์ทแคโรไลนา ผู้มีสิทธิเลือกตั้งปฏิเสธคำร้องของทรัมป์ที่จะให้โอกาส ครั้งที่สองแก่สมาชิกสภาผู้แทนราษฎรที่มีปัญหาเรื่องอื้อฉาว และในรัฐเพนซิลเวเนียสมาชิกวุฒิสภาคนแรกของวุฒิสภาที่มีเมห์เม็ต ออซ ศัลยแพทย์หัวใจผู้มีชื่อเสียงที่ทรัมป์รับรองไว้ ยังคงใกล้ชิดเกินกว่าจะรับสายได้

แต่อารมณ์เสียที่ยิ่งใหญ่ที่สุดของเขาอยู่ในจอร์เจีย ซึ่งเป็นรัฐวงสวิงที่สำคัญ ซึ่งอดีตวุฒิสมาชิก David Perdue ซึ่งทรัมป์กล่อมให้วิ่งหนีและช่วยเคลียร์สนามให้แพ้เคมป์ ผู้ว่าการรายนี้เป็นหนึ่งในเป้าหมายสูงสุดของทรัมป์ หลังจากที่เขาปฏิเสธที่จะล้มล้างผลการเลือกตั้งทำเนียบขาวในปี 2020 ในรัฐของเขา

แบรด ราฟเฟนส์เพอร์เกอร์ รัฐมนตรีกระทรวงการต่างประเทศจอร์เจีย ซึ่งขัดขืนการเรียกของทรัมป์ให้ “ค้นหา” คะแนนเสียงเพื่อเปลี่ยนแปลงผลการเลือกตั้งเมื่อ 2 ปีก่อน ซึ่งขณะนี้อยู่ระหว่างการสอบสวนเขาก็ได้รับการเสนอชื่อจากพรรคด้วยเช่นกัน คริส คาร์อัยการสูงสุดและนายจอห์น คิงกรรมาธิการการประกันภัย ซึ่งทั้งคู่คัดค้านโดยทรัมป์ ก็ประสบความสำเร็จในการเลือกตั้งขั้นต้นเช่นกัน

ในอลาบามา ตัวแทน Mo Brooks ซึ่งวุฒิสภารับรองทรัมป์ยกเลิกในขณะที่เขาพยายามดิ้นรนเพื่อให้ได้มาซึ่งการฉุดลากทำให้เขาได้รับการสนับสนุนหลังจากที่ทรัมป์ทิ้งเขา

ทรัมป์รับรองในเกือบ 200 เชื้อชาติ ตั้งแต่ผู้ว่าการถึงผู้บัญชาการมณฑล มักจะใส่ตัวเองเข้าไปในการแข่งขันที่ไม่มีการแข่งขันเป็นพิเศษและช่วยสนับสนุนการรวบรวมชัยชนะของเขา งานของเขาบางส่วน แม้กระทั่งในการแข่งขันที่มีผู้สมัครหลายคน ก็ได้ผลตอบแทนแล้ว

การสนับสนุนในช่วงแรกๆ ของเขาช่วยให้เฮอร์เชล วอล์คเกอร์ ผู้ยิ่งใหญ่ในวงการฟุตบอล และตัวแทน Ted Budd แล่นเรือไปยังการเสนอชื่อเบื้องต้นของวุฒิสภาตามลำดับในจอร์เจียและนอร์ทแคโรไลนา Sarah Huckabee Sandersอดีตเลขาธิการสื่อมวลชนของ Trump ชนะการเสนอชื่อ GOP สำหรับผู้ว่าราชการในรัฐอาร์คันซอได้อย่างง่ายดาย และแม้แต่ในจอร์เจีย ผู้สมัครทุกคนที่ทรัมป์รับรองในการแข่งขันแบบเปิดชนะหรือจะมุ่งหน้าสู่การผ่านเข้ารอบ

พันธมิตรบางคนกล่าวว่าจำนวนการรับรองของทรัมป์เป็นการวัดอิทธิพลของเขาที่ไม่ดี แม้ว่าทรัมป์จะส่งเสริมบันทึกนั้นอย่างต่อเนื่อง

พวกเขาโต้แย้งว่าผู้มีสิทธิเลือกตั้งอาจสนับสนุนอดีตประธานาธิบดีและอยากให้เขาลงสมัครรับเลือกตั้งอีกครั้ง แต่อาจไม่ถูกชักจูงจากการเลือกของเขา โดยเฉพาะอย่างยิ่งในการแข่งขันกับผู้ว่าการเช่น Kemp ที่มีประวัติศาสตร์อันยาวนานกับผู้มีสิทธิเลือกตั้ง และถึงแม้จะไม่มีทรัมป์ในการลงคะแนนเสียง พรรคก็ยังถูกเปลี่ยนตามภาพลักษณ์ของทรัมป์ โดยผู้สมัครใช้แพลตฟอร์ม “อเมริกาต้องมาก่อน” เลียนแบบกลวิธีและล้อเลียนเรื่องโกหกเกี่ยวกับการเลือกตั้งที่ถูกขโมยไป

แต่เมื่อทรัมป์ลาออกจากตำแหน่งและตกชั้นให้โพสต์บนแพลตฟอร์มโซเชียลมีเดียของตัวเอง เสียงอื่นๆ เริ่มที่จะเติมเต็มช่องว่างนี้ ทักเกอร์ คาร์ลสัน พิธีกรรายการฟ็อกซ์นิวส์ บุคคลที่มีผู้ชมมากที่สุดทางเคเบิลทีวี กลายเป็นแรงผลักดันทางอุดมการณ์ในงานปาร์ตี้ พรรครีพับลิกัน เช่นตัวแทนผู้สมรู้ร่วมคิด Marjorie Taylor Greeneผู้ซึ่งชนะการเสนอชื่อให้พรรคของเธอได้รับการเลือกตั้งใหม่เมื่อวันอังคาร ได้เข้ารับตำแหน่งในวอชิงตัน

ในขณะเดียวกัน คู่แข่งที่มีศักยภาพในการชิงตำแหน่งประธานาธิบดีของทรัมป์กำลังรออยู่ในปีกในปี 2024

อดีตรองประธานาธิบดี ไมค์ เพนซ์ซึ่งอยู่ห่างจากทรัมป์ ได้รวมตัวกับเคมพ์ในย่านชานเมืองแอตแลนต้าเมื่อเย็นวันจันทร์ และบอกกับฝูงชนว่า “การเลือกตั้งเป็นเรื่องเกี่ยวกับอนาคต” ซึ่งเป็นการกระทบกระทั่งอดีตเจ้านายของเขาโดยปริยาย

ทรัมป์ยังได้สร้างผู้สมัครรุ่นใหม่ที่ใช้แบรนด์ “MAGA” ของเขา แต่ผู้ที่ทำอย่างนั้นโดยอิสระจากการสนับสนุนของเขาและมองว่าตัวเองเป็นการทำซ้ำครั้งต่อไป

“MAGA ไม่ได้เป็นของเขา” Kathy Barnette ผู้สมัครรับเลือกตั้งวุฒิสภาจากรัฐเพนซิลเวเนีย ซึ่งคนวงในในพรรคตกตะลึงกล่าวในการให้สัมภาษณ์ “ทรัมป์ประกาศเกียรติคุณ เขาไม่ได้เป็นเจ้าของมัน”

ในขณะที่ทางซ้าย เธอกล่าวว่า “ขบวนการ MAGA” เป็น “ลัทธิผู้มีสิทธิเลือกตั้งของทรัมป์” เธอกล่าวว่าสิ่งนี้ไปไกลกว่าผู้ชายคนเดียว เธอแย้งว่าทรัมป์ประสบความสำเร็จในปี 2559 เพราะเขาปรับตัวให้เข้ากับความกังวลของผู้มีสิทธิเลือกตั้ง และพูดออกมาดังๆ ว่าผู้คนคิดอะไรอยู่ โดยเฉพาะอย่างยิ่งเรื่องการย้ายถิ่นฐาน เธอบอกว่าเธอพยายามในการแข่งขันเพื่อทำแบบเดียวกัน

“ฉันเชื่อว่าทรัมป์ยังคงมีเสียงที่สำคัญอยู่” เธอกล่าวเสริม แต่ “เขาต้องการที่ปรึกษาที่ดีขึ้น และนอกเหนือจากนั้น เขาต้องทำให้ตัวเองดีขึ้นในการจดจำว่าทำไมเราถึงเห็นด้วยกับเขา และไม่ใช่เพราะเราสอดคล้องกับค่านิยมของเขา เป็นเพราะเขาสอดคล้องกับค่านิยมของเรา และฉันคิดว่าเขาต้องจำไว้เพื่อให้เสียงของเขายังคงมีความเกี่ยวข้อง”

พรรครีพับลิกันคนอื่นๆ บ่นว่าเวลาและเงินอันมีค่าสูญเปล่าไปกับการรณรงค์ล้างแค้นของทรัมป์ที่ขับเคลื่อนด้วยอัตตา ทำให้ผู้ดำรงตำแหน่งต้องปกป้องตนเองในการเลือกตั้งขั้นต้น แทนที่จะมุ่งไปที่การเลือกตั้งทั่วไป พวกเขากังวลว่าทรัมป์ได้ยกระดับผู้สมัครบางคนที่อาจพิสูจน์ได้ว่าไม่สามารถเลือกได้ในการเลือกตั้งทั่วไปในเดือนพฤศจิกายนและทำให้การแบ่งแยกรุนแรงขึ้น

“ไม่มีคำถามว่าการต่อสู้ที่ไม่จำเป็นกับความสุดโต่งของพรรค พรรคร้องทุกข์ของทรัมป์ ทำให้เราชนะได้ยากขึ้นในเดือนพฤศจิกายน” แลร์รี โฮแกน ผู้ว่าการรัฐแมรี่แลนด์ ผู้สมัครชิงตำแหน่งประธานาธิบดี GOP ปี 2024 ซึ่งทำงานอยู่ กล่าว เพื่อปกป้องผู้ว่าราชการจังหวัด

โฮแกน นักวิจารณ์ของทรัมป์ กล่าวว่า จนถึงตอนนี้ เผ่าพันธุ์ต่างๆ นั้น “ค่อนข้างจะผสมปนเปกัน”

“เรากำลังอยู่ในระหว่างการต่อสู้เพื่อจิตวิญญาณของพรรครีพับลิกัน และค่อนข้างตรงไปตรงมาว่าการต่อสู้ยังไม่จบ” เขากล่าว “ฉันไม่คิดว่าเราจะสามารถพูดได้อย่างชัดเจนว่าผลลัพธ์เป็นอย่างไร และฉันคิดว่าเรายังมีไพรเมรี่อีกมากที่ต้องไป”

คนอื่นมีความมั่นใจมากขึ้นในการพูดว่าอำนาจของทรัมป์ลดลงเมื่อเวลาผ่านไป

“การรับรองของทรัมป์นั้นมีประโยชน์ แต่ก็ไม่ใช่สิ่งที่จะทำให้ใครก็ตามอยู่เหนือใครได้ด้วยตัวมันเอง และนั่นหมายความว่ามันมีอำนาจน้อยกว่าตอนที่เขาเป็นประธานาธิบดี และดูเหมือนว่าจะเป็นการสมรู้ร่วมคิดเมื่อเขารับรอง” Mike DuHaime นักยุทธศาสตร์ GOP ที่รู้จักกันมานานกล่าว

ถึงกระนั้น เขายอมรับว่าทรัมป์ “ยังคงเป็นบุคคลทรงอิทธิพลที่สุดในพรรค” แม้ว่าอิทธิพลดังกล่าวจะลดน้อยลงก็ตาม